Weekendje weg: Cognac

Veel mensen vinden het moeilijk om zomaar een Frans erf op te rijden om te proeven wat de boer daar maakt, al staat er een bord zo groot als een garagedeur dat je bienvenue bent voor een dégustation. Aarzel niet wanneer er zo enthousiast reclame wordt gemaakt: je bent echt van harte welkom. De boer of boerin in kwestie zullen meestal wel een paar woorden over de grens spreken. En anders moeten ze meteen op cursus, want de kans dat er een buitenlandse toerist stopt is in Frankrijk natuurlijk groot.

Niet te zuipen

Christophe Forgeron in het gehucht Chez Richon, op twintig kilometer van de stad Cognac, doet aanvankelijk wat stoer en stug, maar vertelt uiteindelijk gloedvol over de magische wereld die Cognac heet. In het Engels. Hij legt uit dat het allemaal begint met de druif ''ugni blanc''. De wijn die van deze druif wordt gemaakt is niet te zuipen. Excusez le mot, maar de cognacboer zegt het zelf.
Het waren de Nederlanders die hier een oplossing voor vonden: rond 1700 gingen onze voorouders die slechte wijn importeren, om er brandewijn van te maken. Zakelijk als altijd vroegen ''we'' aan de Fransen om de wijn zelf alvast te distilleren, dat scheelde transportkosten. De wijnboeren deden hun best en noemden het distillaat eau de vie. Gemengd met wat water vonden ze dat best lekker. Ze ontdekten dat de eau de vie door rijping in eiken vaten nog smakelijker werd. Zo ontstond de cognac zoals wij hem nu kennen.
Het distelleren gebeurt in prachtige alembieken: manshoge koperen stookketels. Hierin wordt de alcohol gescheiden van de waterige bestanddelen, door verdamping: alcohol verdampt bij 78 graden, water bij 100 graden. Uit de alembieken stromen uiteindelijk gedistilleerd water en eau de vie van 70%. De winter is het distilleerseizoen: drie maanden lang zijn er drie stookrondes per dag. Alle familieleden draaien dienst. Dat betekent geregeld om drie uur 's nachts op en dan proberen meteen wakker te zijn, zodat je geen verkeerde hendels openzet of jezelf brandt, aldus Chistophe, een jonge vader die toch al niet aan z'n acht uur slaap per nacht toekomt.

Even oriënteren

De cognacstreek strekt zich grofweg uit van La Rochelle in het noordwesten tot Limoges in het oosten en Bergerac in het zuiden.
Vrijwel alle grote namen in de Cognac - Rémy Martin, Hennessy, Martell, hebben hun proeflokalen in de stad Cognac zelf. Courvoisier zit in Jarnac, een stad iets oostelijker. In de regio zelf zitten meer dan driehonderdvijftig kleinere cognacmakers.

Even frisse lucht opsnuiven

Vakwerkhuizen, een stoer poortgebouw, een sereen klooster en bij het gemeentehuis een mooie publieke tuin met een openluchttheater: het is leuk wandelen in Cognac. In de bocht van de Charente ligt bovendien het Parc François 1er.
Volop frisse lucht voor wie te diep in het glaasje heeft gekeken. Of voor wie op de overdekte markt is geweest: voor sommige mensen is dat te veel van het goede, al die beelden van paardenworst, kippenmagen en varkenspens, gecombineerd met vislucht en de geur van sterke kaas.
Maar het verhaal over de cognac was nog niet af. De beschrijving dat eau de vie door rijping op eiken vaten vanzelf cognac wordt, is iets te kort door de bocht. Dat besef je in de opslaghuizen van gigant Rémy Martin, op Domaine de Merpins. Tegen betaling kan je je daar in een treintje laten rondrijden. Geen overbodige luxe: het terrein is ruim dertig hectare groot. Er liggen meer dan tweehonderd vaten eau de vie, van driehonderdvijftig liter. Goed voor meer dan negentig miljoen flessen!

Een deel van de cognac ontsnapt

Althans, niet helemaal precies, want de verdamping is enorm. Voor Rémy Martin alleen zijn er geen cijfers, maar jaarlijks verdwijnt in de cognacstreek een volume drank gelijk aan tweeëntwintig miljoen flessen, zo in de lucht.
Dat is het 'part des anges', het aandeel voor de engelen, zoals er in deze regio wordt gegrapt. Maar zonder verdamping geen cognac: door het liggen in de vaten lopen zowel volume als alcoholpercentage langzaam terug. Het eikenhout zorgt voor de karakteristieke cognackleur. De verdampte drank kleurt op zijn beurt alle gebouwen in de buurt zwart. Deuren en muren zijn vies gespikkeld, alsof het weer erin zit. In deze wereld bepaalt de keldermeester waar en hoelang iedere eau de vie wordt opgeslagen. Bij Rémy Martin is de maître de chai een vrouw, Pierrette Trichet. Er wordt met ontzag over haar gesproken.
Zo zegt de aardige juffrouw, die de rondleiding verzorgt: 'Madame Trichet heeft van al deze vaten de smaak en geur in haar hoofd.
Hoe dan kan, geen idee. Maar zij weet welke eau de vie nu kan worden gebruikt en welke moet worden bewaard.

Voor iedere portemonee

De uiteindelijke smaak van een cognac wordt bereikt door verschillende eau de vie te mengen of te blenden, waarbij de leeftijd van de jongste eau de vie het type bepaalt (VS, VSOP, VO, Réserve, XO, etcetera). Bij VSOP bijvoorbeeld is de norm dat de jongste eau de vie in de blend minstens vier jaar oud moet zijn. Voor een XO is dat minimaal zes jaar.
In het centrum van Cognac mag je de Cognathéque niet overslaan, een winkel volledig gespecialiseerd in het gouden goedje. Hier vind je alle soorten en merken, en ook hét paradepaardje van de cognac: de Louis XIII. Deze drank wordt gemaakt van twaalfhonderd verschillende types eau de vie, allemaal minstens veertig jaar oud en sommige zelfs honderd jaar.

Mixen mag

Onze vaders behandelden cognac alsof het door god zelf gefabriceerd was: je dronk het alleen puur, in zo'n bol glas, hand erom, lekker warm. Bij Rémy Martin blijkt dat er nieuwe tijden zijn aangebroken. Mixen mag! Cognac met cola of ginger, cocktails met sappen: VSOP daar kan alles mee! De duurdere dranken moet je natuurlijk wel puur blijven drinken, maar een ijsblokje erin is geen doodzonde meer.
© 2012 - 2020 Vakantieganger, het auteursrecht (tenzij anders vermeld) van dit artikel ligt bij de infoteur. Zonder toestemming van de infoteur is vermenigvuldiging verboden.
Gerelateerde artikelen
Cocktails met cognac als basisDat cognac niet alleen puur te drinken is, is allang bekend. Makkelijk is het om deze drank als longdrink te nuttigen, m…
Cognac, serveren en drinkenEen superieure drank, gebrouwen uit de druiven van de Charente streek. Eigenlijk is de drank heel toevallig ontdekt door…
Cognac, de nektar van de godenCognac is een drank afkomstig van de druiven van de Charente Streek. Dit gebied is in 1906 verdeelt in zes streken. De n…
Cognac en zijn oorsprongDe 'godendrank' cognac is wel bekend. Minder bekend is echter waar de wortels van dit drankje ontsproten zijn. Zo zal ee…

Dinant: een mooie stad in de Belgische ArdennenDinant: een mooie stad in de Belgische ArdennenDinant is een mooie stad in de Belgische Ardennen waar veel te bezichtigen is. Het ligt in de provincie Namen en ligt aa…
Pleinen van KopenhagenKopenhagen is bekend van Tivoli, de Kleine Zeemeermin en Strøget, de lange ´streep´ van Rådhuspladsen naar Kongens Nytor…
Bronnen en referenties
  • Weekendje uit: verrassende bestemmingen

Reageer op het artikel "Weekendje weg: Cognac"

Plaats als eerste een reactie, vraag of opmerking bij dit artikel. Reacties moeten voldoen aan de huisregels van InfoNu.
Meld mij aan voor de tweewekelijkse InfoNu nieuwsbrief
Ik ga akkoord met de privacyverklaring en ben bekend met de inhoud hiervan
Infoteur: Vakantieganger
Gepubliceerd: 03-11-2012
Rubriek: Reizen en Recreatie
Subrubriek: Steden
Bronnen en referenties: 1
Schrijf mee!